Az Atarit 1976-ban vásárolta fel a Warner Communicatons 28 millió dollárért, és a videojáték-konzolokat és játékokat gyártó cégnek a nyolcvanas évek elejéig nem is nagyon akadt komoly vetélytársa. Idővel azonban – miközben az Atari magát a játékkonzolt próbálta minél olcsóbban árulni, hogy bevételeit játékeladásokból termelje ki – a piacra betört új játékgyártók sokkal jobb termékeket dobtak a piacra, elhappolva ezzel az Atari elől jó pár vásárlót. Ráadásul – többek között a Mattel és a Coleco jóvoltából – új konzolok is megjelentek, ami az Atarit 1982-ben konzolfrissítésre sarkallta – az újonnan kiadott 5200-as modell azonban csalódást okozott. És ha mindez nem lett volna elég, maga a játékpiac is hanyatlóban volt – írja a Snopes.

Ebben a helyzetben fizetett ki az Atari súlyos összegeket Steven Spielbergnek az akkori mozisiker, az E. T. videojáték-verziójának jogáért. Akkoriban azonban még egyáltalán nem volt biztos, hogy játékként is be fog törni valami csak azért, mert a moziban nagyot ütött. Ahhoz, hogy az E. T. visszahozza a Spielbergnek fizetett 21 millió dollárt, négymillió példányt kellett volna értékesíteni belőle. Az ügyletet ráadásul 1982 júliusának végén azzal az ígérettel kötötték, hogy a termék karácsonyra a piacon lesz, a szokásos hathavi fejlesztési időszakot ezzel öt hétre zsugorítva.

E.T.: The Extra-Terrestrial (Atari 2600) Walkthrough and Easter Eggs

Find the easter eggs and the spaceship bug in the infamous 1982 Atari 2600 game, blamed by some for the great video game crash! Read more about it here: http://tinyurl.com/hgtvpvu

A végeredmény ennek megfelelően egy botrányosan gyenge minőségű játék lett, és senki nem csodálkozott, hogy a legyártott 5 millió termék nagy része – egyes becslések szerint 3,5 millió – a cég nyakán maradt. Ehhez csapódott még korábbról többmillió el nem adott Pac-Man kazetta, így aztán amikor a sajtóban megjelentek a hírek, hogy az Atari Új-Mexikóban területet vásárolt szemete elásásához, elterjedt a szóbeszéd: a cég többmillió E. T. és Pac-Man játéktól akar csendben megszabadulni.

Az ásás ténye soha nem volt kérdéses, a vita éveken át arról folyt, mi került ezekbe az alamogordói gödrökbe: felesleges hardverek és más szemét, vagy többmillió kis E. T. és Pac-Man. 2014 áprilisában aztán egy készülő dokumentumfilmhez felásták a kérdéses területet, hogy megnézzék, mit rejtenek a gödrök. Sajtóértesülések szerint ha többmillió kazetta nem is, de jó pár E. T. is előkerült az ásatás során. A pontos szám nem ismert – az AP pár száz kazettát emleget – , de további ásatások várhatók.

The Alamogordo ET Atari dig with YourExWife

“Amazing” footage of the Atari dig site from this morning. RIP headphone users.

Update | 2015 februárjában a VICE meginterjúvolta Zak Penn rendezőt az ásatásokról.

Fotó: Larry Hryb / ‏@majornelson